Maiali, bovini e altri animali con geni modificati sono ancora lontani dalla maggior parte dei piatti, ma un’azienda britannica ha fatto un importante passo verso la grande distribuzione, ingegnerizzando diverse razze di maiali in modo che siano resistenti al virus che porta alla sindrome riproduttiva e respiratoria dei suini, che devasta l’industria suinicola. La nuova tecnica, scrive AGI, è riportata sul The CRISPR Journal. L’azienda si è detta speranzosa che entro la fine dell’anno la Food and Drug Administration statunitense approvi formalmente i suini OGM per un consumo umano diffuso, una novità assoluta per un animale sottoposto a editing genetico.

“Non ha senso che un maiale si ammali e muoia se c’è un approccio per impedirgli geneticamente di farlo”, ha detto Alison Van Eenennaam, genetista animale dell’Università della California, Davis. “Questo va a vantaggio degli allevatori, dei maiali e, in ultima analisi, dei consumatori”, ha continuato Van Eenennaam, che lamenta però i problemi normativi che l’azienda deve affrontare. “La FDA considera la modifica del DNA apportata dall’editor del genoma CRISPR come un ‘nuovo farmaco in fase di sperimentazione’, che richiede la presentazione di più domande da parte di Genus per stabilire la sicurezza del gene alterato, la capacità di essere ereditato e la stabilità nel corso delle generazioni, nonché la resistenza dei suini risultanti al virus”, ha spiegato Van Eenennaam.

“Si tratta di un percorso normativo molto, molto costoso e non necessario perché, a differenza degli organismi geneticamente modificati, ai quali è stato aggiunto DNA di altre specie, l’editing genico ha coinvolto il DNA dei suini, creando cambiamenti che potrebbero avvenire naturalmente”, ha affermato Van Eenennaam.

L’editing genico realizzato da Genus supera un virus che uccide quasi tutti i suini da latte, infettando e indebolendo anche quelli più anziani. Il virus, che causa una patologia chiamata sindrome riproduttiva e respiratoria dei suini, nota come PRRS, si è diffuso in tutto il mondo e costa all’industria suinicola circa 2,7 miliardi di dollari all’anno. Otto anni fa, un gruppo di ricercatori, guidato da Randall Prather, dell’Università del Missouri, ha riferito di essere in grado di rendere i suini resistenti alla PRRS utilizzando il CRISPR per disattivare un recettore, il CD163, sulle cellule dei suini di cui il virus si serve per stabilire un’infezione.

Ora Genus, specializzata nell’allevamento di bestiame con caratteristiche desiderate, sembra aver tradotto questo lavoro su scala commerciale. Gli scienziati dell’azienda hanno modificato gli animali di quattro linee di suini impiegati nella produzione commerciale di carne di maiale, effettuando una modifica CRISPR nei primi embrioni trasferiti nelle scrofette e poi allevando ulteriormente la progenie. In questo modo sono state create razze con entrambe le copie del gene CD163 disattivate. “Lo studio rappresenta la fine dell’inizio della commercializzazione di bestiame geneticamente modificato, perché molti allevatori probabilmente vorranno maiali resistenti alla PRRS”, ha sostenuto Rodolphe Barrangou, scienziato alimentare della North Carolina State University, caporedattore del CRISPR Journal ma non coinvolto nel lavoro.

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